Перумов Н. Д. П 26 Война мага. Том Конец игры. Часть первая: Цикл «Хранитель Мечей». Книга 4 / Ник Перумов icon

Перумов Н. Д. П 26 Война мага. Том Конец игры. Часть первая: Цикл «Хранитель Мечей». Книга 4 / Ник Перумов


Загрузка...
страницы:   1   2   3   4   5   6   7   8   9   ...   16
скачать
УДК 82-312.9
ББК 84(2Рос-Рус)6-4
П26

Оформление И. Саукова
Художник В. Бондарь

Перумов Н. Д.

П 26 Война мага. Том 4. Конец игры. Часть первая: Цикл
«Хранитель Мечей». Книга 4 / Ник Перумов. — М.: Эксмо,
2006.-480 с.:.ил.

ISВN 5-699-15058-7
ISBN 5-699-17423-0

Наступает момент истины, когда каждому предстоит решить," зачем он
жил и во имя чего способен умереть. Невероятные по мощи силы стягива-
ются к Утонувшему Крабу, пустынному островку посреди морей Эвиала.
Отныне в его небесах, в подземельях великой, выстроенной на нем пирами-
ды решается судьба миров и всего Упорядоченного. Здесь боги становятся
во главе людского воинства, чтобы побеждать, и люди протягивают им руку
помощи в беде, здесь хитроумные заклятья разбиваются о крепость воли и
любви, здесь смерть отныне — лишь ступень для новой счастливой жизни.
Здесь кончается история мага Кэра Лаэды, некроманта Неясыти, воина Фес-
са, так непохожая на сказку, потому что все рассказанное в ней — правда.

УДК 82-312.9

ББК 84(2Рос-Рус)6-4

© Перумов Н. Д., 2006
ISВN 5-699-15058-7 (ч. 1) © Оформление. ООО «Издательство

ISBN 5-699-17423-0 «Эксмо», 2006

^ Автор сердечно благодарит всех, без кого эта книга как и
весь цикл «Хранитель Мечей» — никогда не смогла бы появиться
на свет, кто сделал всё, чтобы она стала лучше:

Веру «Аэтернитатис» Бокову (Таганрог), с особыми благодар-
ностями за невероятно скрупулёзный поиск ошибок,

Веру «Гатти» Камшу (Санкт-Петербург), с особыми благо-
дарностями за неоценимую помощь в обсуждении последних глав
книги,

Сергея «Мерлина» Разарёнова (Москва), с особыми благодар-
ностями за дружескую поддержку,

Владимира «Орка» Смирнова (Москва), с особыми благодарно-
стями за общие оценки текста и внимательность при отыскании
ошибок,

Загадочного и таинственного Маймонида, пожелавшего.ос-
таться Анонимным, с особыми благодарностями за непредвзятый
и нелицеприятный анализ,

И также особо —

Владимира «Олмера» Смирнова, создавшего сайт http://www.olmer.ru,
«Цитадель Олмера», а также www.реттоу.сот, без которого не-
возможным бы оказалось интернет-общение тысяч и тысяч моих
читателей.

Автор благодарит также издательство «ЭКСМО» и его кол-
лектив, десять лет назад поверивших в него и не оставлявших в
дни как побед, так и поражений.



Интерлюдия I

Пустой замок на красной скале продолжал
свой полёт, беззвучный, неостановимый. Ему
безразлично было, куда лететь, пусть даже
навстречу разгорающимся небесным пожа-
рам. Гордый и надменный, он приближался
сейчас к полыхающему зелёным пламенем
горизонту, рваные облака под плавающим в
пустоте исполинским камнем словно сжа-
лись, сбились вместе; изумрудное сияние поднималось
всё выше.

Не останавливаясь, замок гордо вплыл прямо в объятия
призрачно-пламенного занавеса, и красная скала мгно-
венно вспыхнула, рассыпаясь чёрной золой. Стены и баш-
ни оказались куда крепче: они потемнели, отдельные кам-
ни раскололись, трещины иссекли внешнюю броню, ре-
шётки покорёжило, но твердыня Хедина не сдавалась.

И лишь когда под крепостными фундаментами не оста-
лось ничего, кроме пламени, когда красный камень обер-

7

нулся невесомым прахом, замок остановился. Завис на
миг, словно прыгун над бездной, — и беззвучно канул, рух-
нул вниз, на лету разламываясь и обращаясь в руины. Бал-
ки, стропила, всё, что могло гореть, — вспыхнуло, но ка-
мень так и не поддался врагу.

Он не поддался, но самой цитадели Нового Бога боль-
ше не существовало.

* * *

— Спасибо тебе, Эйвилль, — повторил Хедин.

Познавший Тьму застыл, вскинув голову и обратив
взгляд к бушующему в небесах шторму. Буря пожирала
облака, втягивая их в себя, и безжалостно рвала на мно-
жество мгновенно тающих лоскутьев. Уже ничто не напо-
минало вычерченную на земле фигуру, изображавшую
звёздные сферы Кирддина; слепая глазница, пустой про-
вал черепа, медленно надвигалась, словно исполинский
мертвец неспешно приближал оставшееся от лица к ис-
томлённой плоти мира.

Конец нити уходил далеко, очень далеко, но не к пре-
делам Хаоса и (на что втайне надеялся Хедин) не к чему-
то непонятному, неведомому, на что он смог бы уверенно
прилепить ярлык «обиталище Дальних».

Собственно, за долгие века того, что иные хронисты
поименовали бы «властью над Упорядоченным», его вла-
дыки так и не нашли никаких следов загадочной расы,
своих самых упорных и ловких врагов; существ — или
сущностей?

Ни городов, ни храмов, ни крепостей. Попадались из-
редка места, где Дальним «поклонялись». Им служили, но
не как Дальним, о которых всего и известно, что одно
лишь название; служили тем или иным богам. Однако в
капищах и храмах обязательно находилось место зелено-
ватому кристаллу, способному полыхать холодно-изум-
рудным пламенем.

Несколько раз Ракот, ненавидевший бездействие, на-
верное, даже сильнее, чем Молодых Богов, Ямерта и срод-
ственников, устраивал походы против этих твердынь. Что-,
бы не нарушать Закон Равновесия, он обращался к авата-

8 '

ре грубого варвара, силача с чёрными волосами и синими,
словно холодное северное небо, глазами.

Его армии — никакой магии, одни честные мечи да
копья! — брали крепости штурмом. Жрецов, если они ока-
зывались мрачными изуверами, практиковавшими изо-
щрённые пытки и ритуальный каннибализм (читай.— од-
ну из самых сильных разновидностей магии крови), без
долгого разбирательства допрашивали и развешивали вверх
ногами на карнизах их собственного капища, каковое не-
медленно предавалось огню. Особые сотни оставались «на
костях», дабы удостовериться, что очистительного пламе-
ни не пережил ни один из негодяев.

Ничего не помогало. Ни один из схваченных так и не
смог навести на след неуловимого врага. Образы «повели-
телей» являлись жрецам и аколитам исключительно в глу-
бине зелёных кристаллов и, разумеется, не имели ничего
общего с истинным обликом тех, кто вещал из смарагдо-
вых глубин.

Взъярившись, Ракот как-то раз собственной волей стёр
во прах целую горную цепь, окружавшую один из таких
«монастырей», но всё равно ничего не добился.

Хедин вспомнил монастырь в Бруневагаре, его «на-
стоятеля» и Ночных Всадниц, учениц Сигрлинн. Великая
чародейка, похоже, вела свою собственную войну с Даль-
ними; но теперь, увы, её не спросишь и не позовёшь на
помощь.

— Бруневагар оставим на закуску, —- покачал головой
тогда Хедин. —- Он ведь, похоже, ничем не отличается от
других, верно, Ракот?

Мрачный великан молча кивнул.

— Оставим напоследок, — повторил Познавший Тьму,
и на том разговор закончился.

Сейчас Хедин боялся даже дышать, чтобы только не
спугнуть удачу.

«Хитры вы, хитры, но не хитрее меня. Ловко всё под-
строили, знаете, как сбить с толку Читающих, но глубины
мастерства Эйвилль вы не предусмотрели. Великие, вы
надменно взирали на своих недругов, зная, что никто,

9

кроме лишь Новых Богов, скованных по рукам и ногам
проклятым Равновесием, не в силах вам противостоять.
Однако и на вас нашлась-таки управа. Эльфы-вампиры,
об этом вы даже и не подумали и не смогли от них за-
крыться. А Эйвилль — взяла и учуяла!..

Собрать всех подмастерьев, послать полки. Это не ка-
кая-то тайная крепость, даже не последняя Тёмная Цита-
дель Ракота, о которую Ямерт со товарищи поломали в
своё время немало зубов. Самый обыкновенный, самый
заштатный мирок с самой обыкновенной магией, какую
только можно себе вообразить. Он не закрыт, подобно
Эвиалу. И не ключевой, как Хьёрвард или Мельин. Не
мир с естественными порталами вроде Зидды или Скробо-
ка. Таких, как он, — мириады, и даже больше. Перебирать
по одному — не хватит вечности. Не хватит времени даже
владыкам Упорядоченного, брось они все остальные дела
и отдайся одному лишь поиску.

Но теперь, враги мои, вас ожидают некоторые непри-
ятности.

Думать об этом оказалось непривычно и пугающе слад-
ко, так что Хедин поспешно остановил разогнавшиеся мыс-
ли. Испытывать упоение местью достойно Ракота. По-
знавший Тьму не смеет даровать себе подобного удоволь-
ствия.

Но чувство казалось поистине блаженным. Стоять в
самом начале тёплого, верного следа тех, кто ускользал от
него столько веков, кто разил из-за угла и бил в спину,
сам всё время оставаясь безнаказанным!..

— Позвать Гелерру, — не поворачивая головы, бросил
Познавший Тьму, в полной уверенности, что обязательно
найдётся, кому передать его приказание. — Допрос пусть
продолжает Ульвейн.

Не истекло и десятка ударов сердца, а прекрасная гар-
пия уже застыла на одном колене перед обожаемым пове-
лителем.

— Счастлива исполнить слово великого Хедина.
Брат Ракота только безнадёжно вздохнул. Некоторых

10

вещей невозможно добиться даже от самых верных слуг и
подмастерьев.

— У нас есть направление. И мир, в котором кончает-
ся тропа, протянувшаяся из Кирддина. Я доверяю тебе
больше всех, Гели. Возьми своих и отправляйся немедлен-
но. Чтобы пересечь Межреальность, потребуется время.
Ни я, ни мой брат не будем вас прикрывать, враг ничего
не должен заподозрить...

Гарпия истово закивала.

  • Мы рассыплемся, великий Хедин. Самое большее —
    по трое...

  • Верно. Не горячись, Гели, и не вздумай скромни-
    чать. Возьми с собой всех, кроме лишь абсолютно необхо-
    димых здесь, в Кирддине.

  • Но порталы... армия вторжения... быкоголовые...

  • С ними мы справимся сами. Ульвейн расскажет мне,
    что вы узнали, а ты — не мешкай! Прихвати с собой вот
    это — с его помощью пошлёшь мне весть.

В тонкую ладонь гарпии лёг прозрачный розоватый
кристалл, с половину большого пальца; на первый взгляд
ничего особенного, но...

— Он позволит тебе говорить со мной, какая бы маги-
ческая буря ни бушевала вокруг. Я боюсь выдать тебя
этим, поэтому сам за тобой следить не смогу, не буду знать,
где ты находишься. Так что ты уж, пожалуйста, докри-
чись до меня сама. — Познавший Тьму слегка улыбнулся,
вернее, заставил себя слегка улыбнуться; ведь ей это так
важно...

Гелерра поспешно кивала, обеими руками прижимая ,
кристалл к груди.

  • Исполню всё, — повторила она. — Пусть повели-
    тель не сомневается в своей верной слуге.

  • Я не сомневаюсь, Гели, иначе не просил бы тебя
    взяться за подобное.

Ну, вот. Кажется, сейчас разрыдается от восторга. Нет,
вроде бы справилась...

Стоявшая (прямо в грязи) на одном колене гарпия
вновь истово поклонилась, почти упираясь лбом в землю,

11

расправила крылья и рванулась прямо в небо. Крошечная
светящаяся фигурка наискось пронеслась по тёмному дис-
ку близящейся бури и пропала за горизонтом.

— Тропу Эйвиль разглядела, — пробормотал Хедин се-
бе под нос. — А имён не назвала. Не смогла узнать? Или у
тех, на другом конце, имён вообще не бывает?

Впрочем, у него есть самое главное. След. Чёткий след
и его столь же чёткое окончание. В мире под названием...
какая разница, как он называется! Важно, что он ничем,
совершенно ничем не примечателен.

Так почему же он посылает вперёд Гелерру, отчего не
отправляется сам, послав весть Ракоту, собрав все полки,
подобно тому, как он собирался на штурм Брандея?

Предчувствие.

То самое, что вело вперёд и вперёд тогда, в давно ми-
нувшие годы, когда он ещё оставался самим собой, По-
знавшим Тьму, а не Новым Богом, на чьи плечи давит груз
всего Упорядоченного.

Да, он отправил гарпию навстречу страшной опасно-
сти. Но, если уж выбирать, то её — если придётся, она
умрёт са всё тем же огнём в глазах и со «славой великому
Хедину!» на устах. Она умрёт счастливой.

Привык двигать фигурки по тавлейному полю, правда,
Познавший Тьму? И, что особенно отвратительно, по-
другому нельзя. Какой же ты после этого, если разобрать-
ся, Бог? Так, нечто вроде домоправителя, которому уехав-
шие хозяева вручили ключи, строго-настрого указав, что
он может делать, а что — ни под каким видом. И, опять
же, к сожалению, этих хозяев не обманешь и не слука-
вишь. Иногда Хедину казалось, что он ощущает на себе
странный взгляд — из ничего, из пустоты. Взгляд не че-
тырёхзрачковых глаз (что он ещё бы понял) — нет, на него
словно бы пристально глядело «само Упорядоченное», хо-
тя Познавший Тьму прекрасно понимал, что это-то как
раз и может быть только и исключительно поэтическим
преувеличением.

Он упрямо встряхнулся. Сжал кулаки, запрокинул го-
лову, вновь и вновь вглядываясь в далёкие звёздные огонь-

12

ки. Бедные смертные, сколько ж они мучаются, пытаясь
понять их природу! А звёзды — они ведь всюду разные, в
каждом мире, в каждом уголке Упорядоченного. Где-то —
огромные пылающие шары, где-то — хрустальные лам-
падки в бесплотных руках плывущих по чёрному своду ду-
хов; Упорядоченное воистину огромно, необозримо, оно
небесконечно, но вмещает в себя всё, что только может
прийти на ум.

«Нет, мои бесценные враги, — подумал Познавший
Тьму, не отрывая взгляда от усеянного ночными светила-
ми тёмного купола. — Я умею ждать не хуже вас. Вы при-
выкли рассчитывать и планировать так, чтобы никогда, до
самого последнего момента, не появляться на поле боя са-
мим, — жестокие уроки Хединсея усвоены хорошо. Разу-
меется, у вас есть какой-то отнорок. Отнорок в ваше ис-
тинное
обиталище — за все бесконечные века я так и не
понял, где же оно, в пределах Упорядоченного или, быть
может, где-то во владениях Хаоса (я уже всё готов при-
нять, даже такой абсурд?).

Гелерра спугнёт вас, но вы решите, что это — не более
чем случайность, что Новые Боги слепо тычут наугад рас-
топыренными пальцами, норовя изловить чёрную кошку
в тёмной комнате. Вы ведь преисполнены такого самодо-
вольства, вы кажетесь себе такими умными, такими про-
ницательными, вам и в голову прийти не может, что Хе-
дин с Ракотом отправят против вас горстку подмастерьев
во главе с восторженной гарпией, вы ведь станете ожидать
настоящего штурма, неисчислимых ратей — подобно то-
му, что мы собирали, отправляясь в поход против Бран-
дея.

Вы, конечно же, заметите их. Может, даже сперва от-
бросите. Так просто. Гелерра не сдастся, не из таких.

А потом в дело вступит Эйвилль.

И тут, я надеюсь, вы совершите ошибку. Хотя бы один
раз, попытаетесь достать меня через неё.

А пока — пока мне следует заняться Кирддином: пор-
талами, новыми поселенцами, быкоголовыми, и так далее
и тому подобное.

13

И ждать вестей от Ракота из Зидды».

...Рядом с задумавшимся Хедином прозрачной тенью
возник один из эльфов-вампиров. Познавший Тьму не
обернулся. Приближённый Эйвилль поспешно опустился
на одно колено.

  • Великий, она просит есть. Велела идти к тебе.

  • Я помню, — холодно, не поворачивая головы ото-
    звался Хедин. Побороть извечное отвращение Истинного
    Мага к вампирам непросто. Иным это не удаётся и за мно-
    го столетий. Эйвилль была исключением, но расположе-
    ние к ней не распространялось на её спутников.

  • Она просит есть, — чуть настойчивее проговорил,
    вернее, прошептал-прошипел вампир. — Она отдала все
    силы, повелитель. Ты обещал...

Хедин не повёл и бровью.

Когда-то, давным-давно, в пору расцвета его Поколе-
ния, когда Замок Всех Древних высился в полной своей
красе и величии, среди многих законов действовал и та-
кой, что запрещал прямое убийство Истинным Магом
смертного. Хороший закон, Хедин вспоминал о нём не
раз и не два, уже сделавшись Новым Богом, жалея о его
падении; однако запрет никогда не распространялся на
уже умерших, на тех же вампиров; и нынешний Закон Рав-
новесия, связывавший Новых Богов по рукам и ногам, это-
го не запрещал также.

Потомство Эйвилль, её выкормыши не утратили мно-
гих талантов из свойственного расе эльфов — вампир
мгновенно ощутил закипающий гнев того, кто (отлично
знал он) мог в единый миг обратить и его,- и сотворившую
его мать-Эйвилль в кучку невесомого пепла; причём для
этого Хедину не потребовалось бы никакого оружия.

  • Простите, повелитель... — давно уже мёртвый эльф,
    лишившийся, в отличие от Эйвилль, даже имени, послуш-
    но упал на оба колена, склонив лицо к самым сапогам Но-
    вого Бога. Обычным сапогам, какие носили, выходя в мо-
    ре, свободные ярлы Восточного Хьёрварда.

  • Скажи Эйвилль — я сейчас буду, — не глядя на вам-
    пира, бросил Познавший Тьму.

14

Тот поспешил убраться, исчезло лёгкое гнилостное ду-
новение, что Хедин всегда ощущал в их присутствии.

Это тебе придётся сделать самому, Познавший Тьму.
Когда-то давно ты без колебаний бы отправил под клыки
столь полезной для тебя вампирессы любого, кто под-
вернётся под руку, а потом сам и убил бы, да так, чтобы
тот уже никогда не вылез бы больше на белый свет. Эх,
всё ушло, всё. Свобода, решительность, беспощадность.
Равновесие, оно, опять оно, проклятое; сейчас Хедин как
никогда хорошо понимал Ракота. Конечно, куда лучше
обернуться мускулистым варваром (Познавший Тьму ус-
мехнулся) и очертя голову броситься в бой, чем... чем вот
так, как он.

Однако этот вампир прав в одном, одёрнул себя Хедин.
Эйвилль действительно нуждается в помощи.

Познавший Тьму вошёл в шатёр. Вампирша лежала на
его ложе, бледное, снежно-белое лицо среди вороха чёр-
ных мехов — и откуда только натащили таких?

  • Повелитель... — на самом пределе слуха, даже его,
    Нового Бога.

  • Всё будет хорошо, Эйвилль. — Порой надо произ-
    носить именно такие, ритуальные и ничего не значащие
    фразы. — Ты измоталась. Отдохнёшь, и...

  • Есть... — моляще шепнула вампирша. — Повели-
    тель... не могу... ухожу... я... отдала больше, чем следова-
    ло... простите меня, повелитель, но... нужна кровь, иначе...

На лице Хедина ничего не отразилось.

— Разве я сказал, что ты не получишь потребного, Эй-
вилль? — мягко проговорил он, присаживаясь на край ло-
жа. — Разве я заставлю тебя голодать? Особенно после то-
го, как ты навела меня на след? И разве не обещал я тебе
крови богов!

По лепному, безжизненному лицу пробежала судорога.

  • Повелитель... не мучьте...

  • Даже и не думаю, — покачал головой Познавший
    Тьму. — Я держу своё слово, Эйвилль. Ты нужна мне, гм,
    живой и здоровой.

Горькая усмешка на истончившихся и почерневших

15

губах, из-под них тускло поблёскивают игольчато-острые
клыки.

— Ты не ослышалась. Кровь богов. Вернее, одного бога.
Но, надеюсь, ты простишь мне это, — и Хедин спокойно
протянул Эйвилль свою собственную руку, тыльной сто-
роной запястья вверх, где под загрубевшей кожей просмат-
ривались синие жилы.

Эйвилль вскрикнула, забилась, в ужасе зажимая ладо-
нями рот и чуть не впиваясь клыками в собственную
плоть.

  • Повелитель!.. Как можно!.. Я... вы... меня спасли... я...

  • Молчи, так ты теряешь силы ещё быстрее, — жёстко
    бросил Новый Бог. — Ну, давай, пока я не передумал и не
    послал тебе какого-нибудь быкоголового из пленных!

Из глаз вампирши покатились самые настоящие слёзы.
Даже Хедин невольно поднял бровь — считалось, что это
племя по природе своей неспособно плакать.

— Ц-повелитель... приказывайте, повелитель... я... сла-
ба... не могу... отказаться...

Трясущийся подбородок коснулся твёрдо лежащей ле-
вой руки Познавшего.

Хедин не пошевелился.

Сахарные клыки появились из-под раздвинувшихся
губ, острия осторожно коснулись загорелой кожи, проко-
лоли её, вонзились глубже...

Названный брат Ракота замер, неподвижностью могу-
щий поспорить со статуей.

Щекоча, скатились первые капли крови, и Эйвилль
жадно слизнула их тонким язычком. А в следующий миг с
утробным стоном бросилась на так и не отдёрнувшуюся
руку, вцепилась в неё крепче, чем утопающий в брошен-
ный с корабля канат.

Хедин закрыл глаза, привычно коснулся вольнотеку-
щей Силы. Океаны, необозримые пространства и великая
мощь, какую не опишешь никакими словами, — а ему под-
властна лишь ничтожная толика. Правда, сейчас и этого
хватит.

Он знал — Эйвилль не сдержит себя. Она сейчас в экс-

16

тазе, мало чем отличимом от смерти; и потому Познав-
ший Тьму не удивился, ощутив болезненный укол — уже
не в онемевшую руку, а прямо там, где сердце. Укол не-
зримой иглой, означавший, что вампирша попыталась сде-
лать из него себе подобного.

Хедин не стал отбивать настойчиво тычущееся остриё,
ни тем более его ломать, хотя мог проделать это с лёгко-
стью, лишь глубоко вздохнул, останавливая готовый влить-
ся в него яд. Не так-то просто обратить в тупого крово-
пийцу Нового Бога, но... без нужды и рисковать тоже не
стоит.

Эйвилль жадно пила, так, словно истомлённая веками
неутолимой жажды. Неподвижная, она страшилась проро-
нить хотя бы каплю; и с каждым мгновением в вампирессу
стремительно возвращалось то, что её соплеменники меж-
ду собой называют «жизнью».

«Будет ли она благодарна, — подумал Хедин, внутрен-
не кривясь от боли. Вовсе не просто было сохранять от-
странённый и непроницаемый вид, словно подобное за-
нятие для него совершенно привычно. — Будет ли благо-
дарна или решит, что «так и надо»?»

Или всё выйдет, как он и предполагал, и вампиресса
поплывёт!

Эйвилль пила. По левой руке медленно поднимался
холод, отвоевал локоть, половину предплечья. Хедин не
отводил запястья и не открывал глаз.

Огневеющее нечто клубилось вокруг рта вампирши,
втекало в неё, пронизывало всё тело, мало-помалу раство-
ряясь в удерживаемом лишь могущественной магией пра-
хе. Тело вампира мертво, это именно прах, зола и ничего
больше.

Вампиресса не отрывалась от запястья Познавшего
Тьму, со стороны могло показаться, что она страстно це-
лует руку своему повелителю; наконец, видя, что она не
собирается останавливаться, Хедин осторожно, но реши-
тельно потянул кисть к себе — для этого пришлось взять
сё, ничего не чувствующую, валяющуюся мёртвой чуш-
кой, — свободной правой рукой.

17

— Достаточно. Я сказал, достаточно, Эйвилль!
Вампирша с хриплым рыком рванулась следом за ус-
кользающим источником вожделенной влаги.

— Опомнись! — загремел Хедин, вскакивая. Левая ру-
ка плетью упала вдоль туловища.

Эйвилль застыла, обезумевшие глаза вращались в ор-
битах, рот раскрыт, мелко подрагивают челюсти.

— Опомнись, — уже мягче проговорил Познавший
Тьму. По левой руке разливалась жгучая боль, плоть ожи-
вала.

Прошло ещё несколько томительных мгновений, пре-
жде чем взор вампирши прояснился, колени у неё задро-
жали, и она, где стояла, там и рухнула ниц перед гневным
взором Хедина.

  • Повелитель... — Теперь голос полнили сила и
    жизнь. — Казни меня, повелитель. Я... я... едва не...

  • Я считал тебя крепче, — резко бросил Хедин.

  • Повелитель... — она заплакала.

  • Кровь богов, Эйвилль. Кровь богов.

  • И это... нет, не описать... не передать... ни любовь,
    ни смерть, ничто... вечность... нет, перед этим всё пустое,
    всё! И я... я...

  • Потеряла голову.

  • Да! — с отчаянием выкрикнула вампирша. — Пове-
    литель, если б знала, если б я только знала...

  • Ещё немного, и мне пришлось бы ударить тебя, Эй-
    вилль.

  • Ударьте, повелитель! Я готова на муку, на пытку...

  • Глупая, — вздохнул Хедин. — Не зря про вас, эль-
    фов, говорят, что втайне вы предаётесь, гм, очень экзоти-
    ческим и непонятным для простых смертных видам люб-
    ви. Мне пришлось бы ударить тебя не с целью покарать
    или причинить боль. Просто, чтобы остановить.

Тело Эйвилль сотрясалось от рыданий.

  • Повелитель...

  • Вставай, — жёстко приказал Хедин. — У тебя сейчас
    сил хватит справиться с целой армией.

18

«

Эльфка-вампир неловко поднялась, замерла, низко
опустив голову.

  • Мне нет прощения...

  • Прощение заслужишь в бою.

  • Я готова! — вскричала Эйвилль.

  • Без патетики, моя дорогая. Ты оказала мне огром-
    ную услугу, не буду скрывать. Я попытался отплатить.
    Но ты...

  • Что надо сделать, повелитель?! — простонала несча-
    стная.

Познавший Тьму помедлил, словно колеблясь.

  • Мы все погибнем по первому вашему знаку, пове-
    литель...

  • Может, и придётся. Если выгоды от этого перевесят
    потери, — ядовито ответил Хедин. — Так вот. По найден-
    ному тобой следу я отправил Гелерру. Она потерпит не-
    удачу. Но там, где она окажется вынужденной отступить,
    ты —- напитавшись моей собственной кровью, — пойдёшь
    дальше, я не сомневаюсь. Пока я занимаюсь быкоголовы-
    ми, ты двинешься вслед за гарпией. Ты не упустишь ни
    одного её шага, ни одного действия. Но, как бы ни сложи-
    лись обстоятельства у Гелерры, ни за что не выдавай сво-
    его присутствия. Ты станешь действовать одна, твои подо-
    печные, — он сделал паузу, — останутся тут. Пугать быко-
    главцев.

Эйвилль закивала.

  • Там, где окончится дорога Гелерры, ты останешься
    в стороне от схватки. Следи за миром, не за сражением,
    понятно?

  • Повелитель подозревает западню? — радуясь своей
    догадливости, вставила вампирша.

  • Примерно. Меня особенно интересует, нет ли из того
    мирка какой-нибудь тайной тропки. Если кто-то и может
    это обнаружить, так это лишь ты, Эйвилль. С моей кро-
    вью в тебе.

«И кое для кого ты покажешься лёгкой добычей, моя
дорогая».

Коротко кивнув воспрявшей вампирессе, Хедин резко

19

повернулся и вышел из шатра. Сейчас ему казалось, что
всё внутри пропахло той самой гнилью, источаемой ноч-
ными кровососами.

К нему тотчас бросились оба эльфа, обращенных Эй-
вилль.

— Повелитель... — жадно облизнулся один, не в силах
отвести взгляд от запястья Познавшего Тьму, где красова-
лась пара аккуратных дырочек. — Повелитель... не сни-
зойдёт ли в великой своей милости...

Коротко, не замахиваясь, Хедин пнул вампира в лицо.
Жадный, сосущий шепоток прервался, вампир сдавленно
взвыл, опрокинулся и замер, боясь шелохнуться.

Второй предусмотрительно пал ниц, не произнося ни
слова.

Хедин презрительно хмыкнул и прошёл мимо.

Вампиры, одно слово. Что с них взять.

* * *

Ракот и рыцари Ордена Прекрасной Дамы никуда не
торопились. Но и не мешкали без нужды — очутившись в
чужом мире, рыцари тотчас построились походным по-
рядком, телеги встали четырёхугольником, кони влегли в
постромки — и небольшой отряд двинулся прямо за высо-
кой фигурой в алом плаще, развевающемся, несмотря на
полное безветрие. Бывший Владыка Тьмы шагал, в задум-
чивости положив руку на загривок летучего зверя и неви-
дяще глядя в небо. Чёрная бестия веда своего господина,
словно собака-поводырь — незрячего хозяина.

Среди исполинских деревьев малому войску оказалось
сподручно — лесные гиганты так далеко раскинули тол-
стенные ветви, что на земле меж неохватными стволами
ничего не росло, густая тень не давала подняться даже сор-
ной траве.

Кони неспешно ступали по толстому ковру из опав-
ших сухих листьев. Тишина, ни звука, безветрие, безмол-
вие, бесптичие. Нет и мелких лесных тварюшек, шурша-
щих у корней, прячущихся в дуплах и среди ветвей. Толь-

20

ко деревья-гиганты: они словно не терпели никакой еще
жизни рядом с собой.

Рыцари слегка покачивались в сёдлах; оруженосцы и
сквайры, как и велит устав, присели за высокими бортами
телег, держа наготове снаряжённые двухдуговые арбалеты.

На языке у Ракота вертелась обычная в таких случаях
фраза: «Не нравится мне эта тишина». Он не мог вспом-
нить, сколько раз произносил её — на сотнях различных
языков, под самыми причудливыми небесами и в самом
удивительном обществе.

И почти всегда оказывался прав.

Тем не менее первый день похода прошёл мирно и
благополучно. Через лес, тотчас прозванный Тихим, струи-
лись столь же тихие ручейки, вода в них оказалась доброй,
без каких-либо неприятных сюрпризов. Люди в отряде
Ракота, конечно, привыкли к совсем другой тяге мира;
Владыке Тьмы пришлось взять часть этой ноши на себя.
И оттого Ракот не мог в полной мере очутиться в своём
излюбленном облике — свирепого воина-мечника, лишь с
самой малостью магии.

Четыре солнца Зидды почти не оставляли места ночи;
но Орден Прекрасной Дамы подобным не смутишь. Его
рыцари вообще отличались невозмутимостью — мир чуде-
сен и невероятен, но стоит ли дивиться чему-то после того,
как в это бытие явилась Она, Истинно Прекрасная Дама?..

Не удивились рыцари и когда в небе распростёрлись
исполинские облачные крыла — словно громадная птица
заботливо прикрыла землю от докучливых лучей сменяв-
ших друг друга светил, позволяя всему живому отдохнуть
в блаженной темноте — или, вернее, сумерках.

Конечно же, Ракот вступил в Зидду не где попало. Со-
всем недалеко, в трёх переходах, начиналось нечто, что
ему очень сильно не нравилось. Настолько, что он изме-
нил своей обычной практике — сваливаться прямо на го-
ловы ничего не подозревающим врагам. Три дня марша —
больший риск, что их обнаружат, но при этом и возмож-
ность хотя бы приблизительно понять, с чем же предстоит
тут столкнуться.

21

Осторожный Хедин наверняка послал бы вперёд себя
подмастерьев; Ракот всегда предпочитал идти сам и идти
первым. Названный брат слишком много рассуждал о
Долге и Равновесии; бывший Владыка Тьмы справедливо
почитал наилучшими весами те, где рычагом служит его
собственный меч.

Всё просто, говорил себе в таких случаях Ракот. Упо-
рядоченное выбрало нас, и потому мы побеждаем. И будем
побеждать до тех пор, пока не исчезнет уверенность в соб-
ственной правоте. Ведь как ещё Сущее может дать нам по-
нять, что мы не сбились с дороги?

...На третий день — если считать появление Тёмной
Птицы за ночь — отряд Ракота выбрался из-под сени ис-
полинских деревьев. Открылась широкая речная долина,,
или, вернее сказать, бывшая речная долина. Бывшая —
потому что от струившегося тут некогда могучего потока
остался только жалкий ручеёк. На противоположном бе-
регу леса оказались методично сведены. Холмы исчерчи-
вали дороги, аккуратные, в полном порядке; а вдоль реч-
ного трупа до самого горизонта тянулись пирамиды. Са-
мые разные — высокие и низкие, ступенчатые и гладкие,
усечённые и нацелившиеся в сияющее небо острыми вер-
шинами. Были тут самые простые трёхгранники, были —
с четырьмя сторонами, конусы, попадались и купола...
Больше всего это напоминало забытые кубики какого-то
великанского ребёнка.

Ракот и не отстававший от него Читающий застыли.
Многое видал Владыка Тьмы, но подобного паноптикума
не попадалось даже ему.

— Ка-ак интересно... — процедил он сквозь зубы.
Цепь каменных гигантов оказалась не сплошной, тут и

там зияли прорехи, причём невооружённым глазом видны
были следы фундаментов — словно постройка поднялась
в воздух, движимая неким чародейством, после чего...
После чего исчезла бесследно.

— И мы всё это проморгали. — Ракот сжал кулачищи,
метнул гневный взгляд на Читающего.

22

«Я вижу лишь то, что хочет поручающий», — преду-
смотрительно поспешил оправдаться тот.

— Ну да, ну да — не приказали следить за Зиддой, и вот
вам, пожалуйста, — буркнул Ракот. — Скажи мне лучше,
что в этих пирамидах? Магия? Чья? Ямерт и присные?

«Там не творится в данный момент никакой волшбы.
Я бессилен. Ты чувствуешь природу чародейства гораздо
сильнее меня. Я могу лишь прочесть уже сотворенное закля-
тье», — напомнил Читающий. И Ракоту почудилось ехид-
ство в его словах.

Владыка Тьмы не ответил, лишь молча махнул рукой,
давая рыцарям знак переправляться через реку.

Их никто не атаковал, никто не препятствовал. Орден
Прекрасной Дамы перебрался на противоположный берег
в идеальном порядке, просто загатив дурно пахнущую топь.

Бывший Владыка Тьмы стоял возле крайней пирами-
ды — довольно высокой, около десятка ростов среднего
человека — и недовольно хмурился. Умирающая, больная
река взывала к отмщению. Как хотелось дотянуться до
горных истоков, растопить даром пропадающие там снега,
заставить очистительный паводок устремиться вниз по те-
чению, сметая накопившуюся грязь и гниль! Чтобы среди
зелёных берегов вновь заструились спокойные воды, ки-
шащие жизнью, со звоном мириад насекомых, с плеском
рыбы, со взмахами птичьих крыл...

— Работа для Ялини, — проворчал Ракот. — И чего,
спрашивается, фордыбачила?..

«Река своей мукой питает пирамиды, — бесцеремонно
вмешался в его размышления Читающий. — Но не только
она. Страдания всего мира вливаются в них. Эти управляю-
щие заклинания я могу прочитать».

Кем они поставлены? Кем запечатлены? — терял
терпение Ракот.

Читающий ответил после небольшой заминки:
«Я вижу только заклинания. Я не вижу лика наложив-
ших».


23

— Почему я ничуть не удивлён? — буркнул бывший
Властелин Тьмы, отворачиваясь.

Цепочка пирамид тянулась к самому горизонту, никем
не охраняемая, по крайней мере на первый взгляд. Конеч-
но, смести её Новому Богу вполне по силам, направить
сюда поток — нет, не воды с горных ледников, но свобод-
нотекущей Силы, пронзающей всё Упорядоченное, и то-
гда здесь не останется ни одного из этих проклятых строе-
ний.

Легко сказать, нетрудно сделать, «а что мы имеем в ре-
зультате?», как угрюмо вопрошал Хедин после очередной
вылазки названных братьев, приведшей на первый взгляд
к полному успеху, а закончившейся мировой катастрофой,
когда пришлось срочно открывать порталы, спасая ни в
чём не повинных смертных (и даже «перворождённых»
эльфов).

А чтобы сковыривать эти пирамиды по одной, понадо-
бятся сотни тысяч работников. Поднимать свой стяг, «брать
Зидду под руку Новых Богов», сиять на небесах, прости-
рать руку над миллионными толпами падающих на коле-
ни?.. Да, после этого они с радостью исполнят каждое твоё
слово, кинутся в огонь по первому твоему жесту, но, обре-
тя силы, ты станешь и более уязвимым. Более зависимым
от людской (или нелюдской) веры. Безнаказанно это сходит
с рук только Спасителю, уж неведомо за какие заслуги.

Горстка рыцарей Сигрлинн тут, конечно, не спра...

Из леса вылетели первые стрелы, и меч сам прыгнул в
Ракотову длань — бой, наконец-то! Прямой и честный,
где всё ясно и понятно и где важно лишь одно — одолеть
неприятеля.

Орден Прекрасной Дамы словно только и делал, что
ждал нападения. Высокие борта телег оставались подня-
ты, за ними — в безопасности — слуги, выпряженные ко-
ни, припасы и тому подобное. Рыцари — все в броне —
едва заслышав привычный свист, резко повернулись, при-
падая на колени и прикрываясь треугольными, зауженны-
ми книзу щитами.

Невидимые лучники били на внушительное расстоя-

24


\

ние, куда не вдруг забросит железный свой болт старый
добрый арбалет. Борта возов и песок под ногами мигом
покрылись чёрной щетиной от воткнувшихся древков;
иные бессильно отскочили от шлемов или наплечников,
иные звонко клюнули в белоснежные щиты.

— Ну, давно бы так, — проревел Ракот, забрасывая
плащ за спину и высоко вскидывая меч.

Орден Прекрасной Дамы — три дюжины братьев-ры-
царей — спокойно развернулся в боевой порядок; острый
клин спешенных воинов нацелился прямо на то место, от-
куда летели стрелы. Они отвлекут лучников неведомого
врага, в то время как грумы выведут боевых коней.

— Сегодня будет чуток попроще, — ухмыльнулся Ра-
кот, нацеливаясь остриём меча туда, откуда летели стрелы.

С клинка сорвалось нечто вроде стремительно разма-
тывающейся тёмной ленты; миг — и там, где тянули тети-
вы неведомые стрелки, возникла чёрная сфера, заключив-
шая в себя лучников.

Рыцари Сигрлинн, как по команде, взглянули на Ра-
кота — как показалось брату Хедина, с немым укором,
мол, зачем же ты так, это ж нечестно, это не равный бой...

— Ничего, — хмыкнул Владыка Мрака. — Вы мне
нужны живыми.

Тёмная сфера, отражающая стрелы, — простенькое ча-
родейство, доступное множеству обычных смертных вол-
шебников, но и его Ракот остерегался держать слишком
уж долго. Впрочем, рыцари в белой броне не мешкали —
пользуясь моментом, уже бежали грумы и оруженосцы,
слуги торопились впрячь в телеги коней.

Ракот усмехнулся и широким шагом, так, что лошадям
приходилось переходить на рысь, двинулся вверх по поло-
гому склону, туда, где чернели стены только что возве-
дённой им темницы.

* * *

Хедин, Познавший Тьму, занимался любимым делом.
Новый Бог играл сам с собою в живые тавлеи.
Прямо за его спиной пламенела арка портала, подни-
мавшаяся, словно крепостная башня; перед тавлейным

26

столом раскинулся оживающий лес Кирддина, и мягкий
дождь шумел по зеленеющей листве, барабанил по туго
натянутому полотну широкого зонтика, под которым уют-
но устроился Новый Бог.

Портал вёл в тот самый мир, откуда пришлось убрать-
ся Гелерре. В мир, где ожидала армия несчастных быко-
главцев, приведённая кем-то и поставленная на убой, по-
тому что не было в Упорядоченном такого войска, что
смогло бы в обычном бою устоять против подмастерьев
Хедина.

Собственно говоря, во всей этой истории Познавшего
Тьму занимало только одно — кто привёл это войско и
как, во имя Орлангура и Демогоргона, вместе взятых, он
пронюхал, где стоит разместить эту армию?

Выводы из этих размышлений получались невесёлы-
ми. Собрать воинственных быкоглавцев не составляло
груда; взятые Гелеррой пленники, как показал допрос,
принадлежали к простому и решительному народу, превы-
ше всего ставящему воинскую доблесть. Подбить таких на
далёкий поход — всё равно, что подарить ребёнку новую
игрушку. И получалось, что кто-то заранее не только рас-
ставил западню на Кирддине, но позаботился и о войске,
чтобы висело на плечах Новых Богов, — буде ловушка не
сработает.

Нет, молча покачал головой Хедин, делая очередной
ход фигуркой морского змея. «На всякий случай» такую
армию не собирают. Тут что-то иное...

И это «иное» с каждой минутой тревожило его всё боль-
ше и больше.

Что, если Дальние или Ямерт и его присные — что, ес-
ли они получают сведения прямо отсюда, из лагеря По-
знавшего Тьму? Что, если кто-то из подмастерьев всё-таки
соблазнился... не знаю уж, чем их можно соблазнить, но
вдруг? Требовалось ведь точно рассчитать, куда именно
будет открыт нами портал, ведущий сюда, на Кирддин.
Точно рассчитать и заблаговременно отправить туда ар-
мию...

«Кто ещё кроме подмастерьев мог знать планы Нового

27

Бога? Неужели Читающие? Чем могли соблазниться эти
существа? Ну, например, новыми знаниями. Такие знания
есть и у Молодых Богов, и у Дальних. Чтобы выявить из-
менника, нужны сведения», — подумал Хедин.

Командиры — вот кто осведомлён, кто говорил с «жре-
цами, указавшими истинный путь». Эти «жрецы» — имен-
но они-то и интересны. Человекоорудия Дальних (а кто
ещё может с такой изобретательностью воздвигать перед
ним одну стену за другой и при этом ещё и путать следы,
закладывая бесконечные двойные петли и делая скидки?) —
или всё-таки Молодые Боги?

Портал открыт. Приманка заброшена. Пусть идут, ес-
ли не боятся.

Осторожно ступая, приблизился Ульвейн.

— Аррис прислал вестника, повелитель.
Хедин поднял голову, оторвавшись от игры.
—■ Аррису определён был Мельин.

.— Совершенно точно, — поклонился Тёмный эльф. —
Но... там всё окончательно пошло прахом. Судя по виду
гонца.

— Зови. — Лицо Хедина осталось бесстрастным, толь-
ко глаза чуть сощурились.

Гонец приблизился, такой же, как и сам Ульвейн, Тём-
ный эльф с вытянутым узким лицом и длинными шелко-
вистыми волосами. Он только что вышел из боя — воро-
нёная кольчуга рассечена в трёх местах, щёки и подборо-
док покрыты гарью, а эфес тонкого клинка и боевые пер-
чатки — чужой кровью.

  • Говори! — Познавший Тьму прервал попытку гонца
    опуститься на одно колено.

  • Аррис влагает свою участь в длань великого Хеди-
    на, — задыхаясь, словно от долгого бега, едва вымолвил
    вестник. — Он нарушил приказ. Он вмешался.

Названный брат Ракота коротко кивнул. Его взгляд ос-
тавался непроницаемым, но, окажись тут сам Аррис, знав-
ший Хедина куда лучше, он бы понял, что Познавший
Тьму сейчас просто в ярости.

— Излагай, — бесстрастно произнёс Хедин.

28

Гонец заговорил, торопливо, но не сбивчиво, по-эль-
фийски чётко выговаривая слова.

— Разлом в мире Мельина извергает из себя полчища
козлоногих тварей. Они сильны и смертельно опасны; та-
мошний правитель, человек, смертный, выступил против
них, собрав большое войско. Но...

Соратник Арриса очень спешил. Он принёс вести о
гибельном разладе среди тех, кто может противостоять
вторжению, и о том, что местные маги прибегли к магии
крови как к последнему средству.

Аррис, конечно, нарушил приказ и покачнул весы, уг-
рюмо думал Хедин, движением руки отпуская вестника.
Ульвейн повёл его к лагерю — сдать на попечение лека-
рям.

Магия крови им не поможет, размышлял Познавший
Тьму. Она сработает лишь на краткое время. Когда-то, в
незапамятные времена, созданные на её основе заклятья и
обереги в самом деле могли держаться столетиями. Но всё
изменяется — даже здесь. Мы слабеем, козлоногие усили-
ваются. Не потому ли, что мы постоянно скармливаем
Неназываемому хоть и пустую, но всё-таки плоть Упоря-
доченного? Когда-то этот способ казался мне, и не только
мне, неплохой находкой, а теперь?.. Ведь сила его растёт, и
дальше закрывать глаза на это — верная смерть. Не только
моя, всего Упорядоченного. Я слишком хорошо помню
чёрные щупальца, гонявшиеся за живыми в мире, пожи-
раемом нашим заклятым врагом.

Конечно, Аррису не справиться в одиночку. А мне
опять придётся взвешивать и вымерять, определяя меру
отпущенного, чтобы злосчастный Мельин не угодил бы в
пучину ещё больших бедствий.

Кирддин придётся оставить. Ещё немного — и один из
ключевых миров окажется в руках или, вернее, лапах Со-
зидателей Пути, а допустить этого Хедин никак не мог.
И, как бы ни были интересны и важны для него воена-
чальники быкоглавцев, равно как и стоящие за ними —
приходилось засучивать рукава и браться за давным-давно
привычное, успевшее едва ли не надоесть дело.

29

Спасать мир. Очередной, один из множества. Лечить
симптомы, а не болезнь.

Он бывал в Мельине, носился по его небесам корич-
невокрылым соколом. Вместе с Ракотом они похоронили
Мерлина в мельинской земле, вместе, остолбенев, смотре-
ли, как Спаситель благословил могилу великого мага и
как Он ушёл — неторопливо, спокойно и скорбно, опира-
ясь на посох, словно и впрямь чувствуя усталость от вели-
ких трудов.

Может, перенацелить главный удар туда?

Хедин поднялся, расправил плечи, хрустнул сустава-
ми. Читающий со своими шарами — невдалеке, вперив-
шись в мягкое сияние, заключённое внутри сфер. Что ви-
дится ему там, какая волшба?..

Многие века Читающие охотятся за каждым заклять-
ем, которое можно приписать падшим Молодым Богам, —
безо всякого успеха. Ямерт, владыка света, Ямбрен, хозя-
ин ветров, Яэт, повелитель мёртвых, Ялмог, хозяин вод,
Ятана, мать зверей, Явлата, хранительница звёзд...

Шестеро. Только шестеро, потому что седьмая, Ялини,
хозяйка зелёного мира, отреклась от них, прошла искуп-
ление и тоже исчезла, не пожелав присоединиться ни к
нам, ни к своей падшей родне. .

Были, конечно, и другие — Ярдоз, хозяин пылающих
земных недр; Яргохор, водитель мёртвых Хьёрварда; Ял-
вэн, распорядитель холодов и ключарь снежных кладовых;
Ярмина, дочь самого Ямерта, смотрительница утренних и
вечерних зорь — меньшие, младшие из числа Молодых Бо-
гов.

Почти забытые имена. Сейчас Хедин опять и опять
повторял их, точно заново пробуя на вкус. Сколько сил
отдано было борьбе... как сладок был миг триумфа, миг,
когда они с Ракотом поняли, что победили — не просто
одолев силой оружия, но превзойдя твёрдостью духа. Мо-
лодые Боги не выдержали угрозы Неназываемого, и Упо-
рядоченное предпочло новых хозяев. Впрочем, скорее
«распорядителей», нежели «властелинов»...

След Молодых Богов так и не отыскался. Падшие боги

30

исчезли, словно растворившись в безбрежных океанах
Упорядоченного. Уж не помог ли кто поверженным, ли-
шённым былых сил богам? Кто? Да хоть те же Дальние.
Значит, не исключён союз обоих вероятных противников.

Познавший Тьму отдавал быстрые приказы. Читаю-
щий уже нырял в незримых потоках Силы, омывавших
Кирддин, искал нацеленные вражьи заклятья; поспешно
свертывая лагерь, поднимались полки, готовясь к новому
маршу; сам Хедин решительно смёл тавлейные фигурки в
мешочек, поднялся...

Сквозь пламенеющий портал прыгнул первый быко-
главец, ошарашенно повертел рогатой башкой. Четырёх-
рукий, как и предупреждала Гелерра, он разом мог орудо-
вать и здоровенной секирой, держа её верхней парой ру-
чищ, и щитом вкупе с малым топориком — эти были снизу.

Да, из быкоглавых вышли отличные воины. На локоть
выше обычного человека, в два раза шире плечами. Страш-
ная секира сметёт любую защиту, проломит любую бро-
ню, кроме разве что выкованной гномами.

Увидав Хедина, быкоглавец злобно взревел, размах-
нулся секирой; левая нижняя рука подняла щит.

За первым быкоголовым великаном последовали сразу
трое его собратьев, следом — ещё и ещё. Только-только
начавшая оживать трава Кирддина втаптывалась в землю
тяжеленными, подбитыми железом сапожищами — в каж-
дый из них обычный человек с лёгкостью засунул бы обе
ноги.

Четыре, девять, шестнадцать — число быкоглавых рос-
ло.

Хедин не обнажил никакого оружия. Просто стоял,
скрестив руки на груди, и пристально глядел на нового
врага.

Да, конечно, Гелерра права. Познавший Тьму тоже
слыхал об этих созданиях, как, впрочем, и о сотнях, тыся-
чах других рас и племён в пределах Упорядоченного. Но
для его целей быкоголовые обитатели степей и гор от-
далённого мирка не годились — особым умом они не от-

31

личались, лишь жуткой силой. Встречались, конечно, ис-
ключения.

Потребовалось совсем немного времени, чтобы вспом-
нить их язык — или, вернее, просто заговорить так, чтобы
тебя поняли. Ещё одна небольшая преференция Нового
Бога, пользующегося (во всяком случае, до недавнего вре-
мени) благорасположением самого Великого Орлангура. -

— Вы напрасно явились сюда, — медленно произнёс
Познавший Тьму. — Мне не нужны напрасные убийства
безо всякой цели. Впрочем, если вы так уж горите жела-
нием расстаться с жизнями и до срока отправиться в
смертные пределы, милости прошу. Мне как раз необхо-
димы добровольцы для жертвоприношений. Магия крови,
изволите ли видеть...

Он очень надеялся, что в стремительно растущем кли-
не увенчанных рогами голов найдётся хоть одна, которая
поймёт, кто сейчас оказался перед ними.

— Пусть выйдет решивший, что я — это враг, — про-
должал Хедин, видя, что быкоглавцы принялись недо-
умённо переглядываться.

Ответом стала ударившая прямо в лицо арбалетная
стрела.

Закалённый стальной оголовок с хрустальным звоном
разлетелся пылью невидимых глазом осколков. Древко
мягко скользнуло в ладонь Познавшего Тьму.

— Кто сказал, что меня надо убить? — невозмутимо
повторил он.

От лагеря уже спешили его подмастерья, и Хедин тот-
час вскинул левую руку раскрытой ладонью вверх — при-
каз немедля остановиться. Быкоглавцы пусть себе стреля-
ют. Если он узнает то, что собирается узнать...

Из портала выплеснулось уже несколько сотен рогатых
созданий. Обтекая недвижного Хедина, крылья этого вой-
ска вдруг кинулись вперёд, устремившись прямо на замер-
шие шеренги подмастерьев Нового Бога.

«Кто управляет ими? Какие заклятья?» — резко бросил
Хедин, обращаясь к Читающему.

Тот невозмутимо продолжал нависать над своими ша-

32


рами — точно и не неслась с рёвом прямо на него лавина
рогатых громадин.

«Нет никаких заклятий, Познавший Тьму».

Хедин смотрел в глаза замершего прямо напротив него
секироносца. Ничего в них особенного не крылось, ни
сверхъестественной злобы, ни особой кровожадности.
Обычные глаза не шибко озабоченного мыслительной
деятельностью существа, каких несчётно в Упорядочен-
ном.

— Что тебе пообещали здесь? — На сей раз Познавший
Тьму вложил в голос самую малость власти.

Быкоглавец издал неразборчивое бульканье, судорож-
но передёрнулся и ринулся на Хедина, замахиваясь чудо-
вищным топором.

Древко оружия рассыпалось мелкими щепками, тяже-
ленное лезвие просвистело мимо Нового Бога, шлёпнув-
шись наземь где-то далеко за его спиной.

— Кто привёл тебя сюда?

Ульвейн с Гелеррой так и не получили внятных отве-
тов на эти вопросы.

Как всегда, всё приходилось делать самому.

Арбалетчики быкоглавцев дали первый залп, целясь в
неподвижных подмастерьев Хедина — напрасная попыт-
ка. Наконечники дробились, древки ломались, ни один
болт даже не долетел до цели.

— Кто послал тебя?! — Взгляд Познавшего Тьму вбу-
равливался под толстый череп быкоголового.

Противник Хедина зашатался, схватился за горло и
опрокинулся. Мёртвый, как камень.

В этот момент рогатые собратья погибшего сцепились
наконец с подмастерьями Хедина, и Новому Богу понево-
ле пришлось отложить дальнейшие расспросы.

Быкоглавые, казалось, не имели никаких шансов с са-
мого начала. Идти против Хедина, Познавшего Тьму, —
всё равно, что самому прыгать с утёса, навязав на шею ка-
мень потяжелее.

Новому Богу ничего не стоило заставить всех своих
врагов просто умереть. Без глупостей вроде огня, молний

34

или тому подобного. Просто взять — и исторгнуть жизнь,
прекратить её течение в один неразличимый миг. В неза-
памятные времена Истинным магам подобное запрещал
закон Древних; нынешнему Хедину это тоже запреща-
лось, но уже другим законом — его Познавший Тьму по-
минал, наверное, чаще всего остального.

Распорядитель Упорядоченного не мог даровать своим .
подмастерьям бессмертия или неуязвимости. Не мог наде-
лить их силой тысячи горных великанов или одарить их
мечи способностью рубить сталь с той же лёгкостью, что и
ничем не защищенную плоть. Не мог превратить их в по-
лубогов, одним мановением руки сметающих со своего
пути многотысячные армии...

Вернее — мог. Закон Равновесия ничего не запрещал
напрямую. Он лишь управлял последствиями.

Битва мгновенно вскипела, словно в старые добрые
времена — только сейчас вокруг^раскинулась оживающая
земля Кирддина, а не серые скалы Хединсея. Мятежный
маг некогда обрушивал на врагов волны пламени; Новый
Бог мог лишь оборонить себя.

Вокруг Хедина сгустился чёрный кокон. Непроницае-
мый снаружи, изнутри он представлялся совершенно про-
зрачным, названный брат Ракота видел и слышал всё, что
творилось на поле боя. Шестеро или семеро быкоголовых
ринулись на него, изо всех сил обрушивая огромные секи-
ры на магическую защиту. Нанести ей ущерба они могли
не больше, чем комары поверхности скалы, взбреди им в
их крошечные головы безумная идея вонзить хоботки в
камень.

Подмастерья Хедина привыкли иметь дело с самым
невероятным противником. Их не смущали ни рост, ни
сила, ни блеск оружия. Накатившую волну быкоглавцев
они встретили спокойно, хотя какое уж там «спокойствие»
ввиду смертельной опасности? Просто в подручные к Но-
вому Богу попадали лишь такие, кто умел заставить собст-
венный страх придавать новые силы, а не отнимать те, что
были. , г, ,1

Быкоглавцев встретил,настоящий вихрь — и обычных

35

стрел, и тех, что несли магическую начинку. Чарами среди
подручных Хедина владел каждый, и соратников Нового
Бога не сдерживало никакое Равновесие.

Четырёхрукие храбрецы проваливались в источающие
.огонь ямы, их обращало в ледяные глыбы, пластинчатые
доспехи лопались, и на открытые раны набрасывались пол-
чища пожирающих кровоточащее мясо насекомых. Хедин
видел, как Ульвейн, крутясь, словно волчок, с двумя тон-
кими, слегка изогнутыми зльфьими саблями в руках, лов-
ко уклонился от взмаха чудовищной секиры, поднырнул
под щит и ударил — снизу вверх, остриём в нижнюю под-
мышечную впадину. Видно, там проходили артерии — из-
под руки быкоглавца хлынул настоящий поток крови, ро-
гатая голова запрокинулась, и он рухнул.

Хедин, конечно, мог закрыть портал, разорвав связь
миров, и, конечно, этого не сделал. Пусть идут, пусть все
ворвутся сюда, в Кирддин. Его подмастерья уже освоили
магию этого мира, они легко чувствуют течение Силы, это
куда лучше, чем очертя голову бросаться в портал — по
другую его сторону всё может оказаться совсем по-иному.

Повинуясь неслышимой команде Нового Бога, под-
мастерья медленно пятились, уступая быкоглавцам поле
боя. Из портала вырывались новые и новые сотни рогатых
воителей, но к этому Познавший Тьму был готов. Ему
требовались командиры, и он их получит.

Неподвижный чёрный кокон застыл прямо напротив
раскрытой пасти пылающего портала; серые волны лишь
бессильно бились о его поверхность.

Познавший Тьму повернулся спиной к порталу и не-
спешно зашагал вслед за валом четырёхруких воителей,
аккуратно огибая мёртвые тела. Его подмастерья знали
своё дело: сколько раз им приходилось биться с такими
вот силачами, чьи хозяева самонадеянно решали, что мо-
гут бросить вызов Новым Богам; они привыкли. «Сделай
и не умри», часто повторял им Познавший Тьму, отнюдь
не требовавший от своих непременного самопожертвова-
ния и «стояния в крови по колено». Завтра будет новый
день, втолковывал подмастерьям Хедин. Новый день и

36

новый бой. Заменить погибшего в полках Познавшего
Тьму —не такое простое дело.

— Я отбирал вас по одному из бесчисленного множе-
ства; вы — последняя стража Упорядоченного. Погибать
вы не имеете права, понятно? Нет такого понятия, как
«последний рубеж». Всегда найдётся ещё одна река, ещё
один холм, ещё один перевал. Что? «Мы защищали жен-
щин, детей и ослабевших?» — ерунда. Помните, что, ре-
шив героически умереть, вы обречёте на гибель куда боль-
ше этих самых женщин, детей и ослабевших.

Его подмастерья твёрдо усвоили урок. В отличие от
Ракота, как раз свято верившего в древние «ни шагу на-
зад!» и «не дамся живым!».

Быкоглавцы давили. Им казалось, что они побежда-
ют — а на устилающие поле трупы сородичей они просто
не оглядывались. И наверняка верили, что доблестно сра-
жавшиеся попадают прямиком в небесные чертоги их ме-
стного бога, где рубятся в нескончаемых битвах, охотятся
на невиданных зверей и пируют, не зная похмелья.

Очень может быть, что они и правы. Древние Боги,
истинные Древние Боги, первые, кого исторгло из своей
утробы Упорядоченное, там, где искры дыхания Творца
соприкоснулись с её косной плотью, пали ещё на Бор-
гильдовом поле; но остались во многих мирах мелкие
божки и полубожки, — их в своё время Молодые Боги либо
просто не заметили, либо сочли недостойными внимания.
Со временем эти создания осмелели; особенно после того,
как в Обетованном воцарились новые хозяева, слишком
занятые бесконечной войной с Неназываемым, чтобы осо-
бо обращать внимание на шалости мелких собратьев при-
снопамятного Бога Горы.

Сам Шарэршен тоже тут, где-то в гуще боя, наверное,
один из самых преданных названным братьям подмас-
терьев. Старается, отрабатывает свободу.

Хедин ожидал, что быкоглавцы попытаются опроки-
нуть его полки; однако вместо этого рогатые воители вдруг
вздумали резко выйти из боя — словно кто-то вовремя от-
дал им нужную команду. Стремительно разбившись на де-

37

сятки и пятёрки, огрызаясь арбалетными выстрелами, они
отходили к совсем недавно ожившим зарослям, забросив
щиты за спину и не боясь предстать перед противником тру-
сами.

Познавший Тьму замер, сердито сдвинув брови.

Этого манёвра он не понимал. Да, быкоголовые по-
несли потери, но дух их не был сломлен, они сражались
яростно и — Хедин готов был поклясться! — за миг до
этого не помышляли об отступлении. Но кто-то очень бы-
стро разобрался в происходящем и отдал единственно ра-
зумный приказ.

Чтобы справиться с подмастерьями, требуется куда
больше двух десятков тысяч четвероруких силачей, пусть
даже решительных, неустрашимых и свирепых.

Хедин едва удержался, чтобы не заорать: «Стойте! Вы
куда?!»

Подмастерья не разрушили строй, не соблазнились ис-
треблением бегущих. Вслед быкоглавым ударила магия,
по-прежнему вырывая десятки из откатывающихся серых
шеренг, но истребить всех чародейство не могло. Боль-
шинство рогатых воинов невредимыми достигли спаси-
тельного леса и растворились в его глубине.

* * *

Рыцари Прекрасной Дамы не нуждались в зажигатель-
ных речах перед боем, а во время сражения — в чьих-то
командах. Сейчас они застыли, окружив диковинный
чёрный шатёр, по воле Ракота Заступника заключивший в
себя неведомых стрелков.

Бывший Владыка Мрака неспешно приблизился.

— Славные какие, — только и хмыкнул он, завидев ро-
гатые головы, по четыре могучие ручищи и серую чешую
брони, облегающей вздутые мышцы.

Шенники держались с истинным стоицизмом, очень
быстро усвоив, что бросаться на чёрные стены совершен-
но бессмысленно. Десятка четыре, они со спокойным рав-
нодушием уселись прямо на землю. Неподъёмная для лю-
дей тяга Зидды их, похоже, совершенно не волновала. Ни-

38

кто не бросил оружия, напротив, все держали наготове
самострелы.

Ракот усмехнулся. Он любил подобные схватки.

Красный плащ соскользнул с широких плеч, клинок
поудобнее лёг в ладонь. Названный брат Хедина дал ры-
царям знак оставаться на месте и спокойно шагнул сквозь
чёрную преграду — она не могла задержать собственного
создателя.

Быкоголовые воины, как один, вскочили на ноги. Са-
мый быстрый успел разрядить арбалет прямо в живот
вражьему чародею.

Ракот проделал старый, но по-прежнему зрелищный
трюк — клинком небрежно отшиб железный дрот в сто-
рону.

— Кто хочет сразиться со мной по-честному, один на
один? Свобода для всех вас, если одолеете меня!

Повелителю Тьмы, привыкшему отдавать приказы са-
мым удивительным созданиям, не потребовалось много
времени, чтобы освоить простой и грубоватый язык четве-
роруких воинов.

— Как же, «по-честному»! — вдруг рыкнул один из бы-
коголовых. — Эвон, стрелу отбил! Ты любого располосу-
ешь, плюнуть не успеет!

Ракот усмехнулся.

— Замечательно, что поняли — оружием с нами не
справиться, даже окажись вас тут в сто раз больше, — не-
возмутимо ответил он. — Тогда ответьте, кому вы служи-
те, что охраняете в этих местах? Ответите — отпущу всех.
Нет — живьём зарою под ближайшей пирамидой. И не ду-
майте, — со зловещей ухмылкой добавил Ракот, — не ду-
майте, что я дам вам умереть смертью истинных мужей.
Нет. Забью во-подземь, но сами живы останетесь. До того
мига, пока не рассыплется чёрным прахом само солнце
этого мира. Ну, что скажете?..

Быкоголовые угрюмо молчали. Никто не бросился на
неодолимого противника, даже, в приступе отчаяния, и
это было хорошо.

Ракот не очень рисковал — подобные народы-воины

39

почти всегда считают самым важным в своей жизни «пра-
вильную смерть», смерть в бою, «смерть воина». И куда
страшнее пыток и боли для них угроза лишения посмер-
тия, того, что они считают достойным себя.

  • Змеи, — вдруг сказал быкоглавец, тот самый, что
    посмеялся над предложением «честного боя». — Змеи нам
    за то платят, чтобы мы всяких-разных к пирамидам не
    подпускали.

  • Какие змеи? Опиши! — потребовал Ракот.

...Быкоголовый закончил, и стены призрачной темни-
цы рассеялись. Рыцари вскинули было оружие, но рога-
тые воители держали слово — прошли мимо недлинной
цепочкой и потрусили к далёкому лесу.

— За мной, — Ракот махнул рукой в сторону пира-
мид. — Взглянем поближе на эти куличики.

# # *

...Отправиться в Мельин Хедину никак не удавалось.
Быкоголовые рассыпались по окрестным лесам, но волно-
вало Познавшего Тьму отнюдь не это. То здесь, то там во-
круг его лагеря один за другим открывались новые порта-
лы, и тот, кто творил их, явно знал своё дело. Уже не
один, добрую дюжину миров соединяли с Кирддином пы-
лающие призрачным огнём арки; и сквозь все те порталы
двигались целые сонмы самых разных существ, не только
быкоглавцев.

Можно было оставить Кирддин, никакая «осада» не
удержала бы Познавшего Тьму и его подмастерьев, -но как
уйти, если, как кажется, можно в следующий миг ухватить
за шкирку тех, кто устроил всё это безобразие?..

Скоординированность атак изумляла. Если это Даль-
ние, то решающие сражения придётся устраивать в таком
месте, где никакие порталы открыть в принципе невоз-
можно и куда можно добраться только старым добрым
способом — пешим порядком через Межреальность, со-
всем не так, как шло на штурм Авалона войско хединсей-
ского тана.

Он не мог оставить Кирддин. Не мог бросить своих

- 40

подмастерьев — как оказалось, против такого вторжения
им не устоять без его, Хедина, помощи. Он обязан был ос-
таваться здесь и просто потому, что враги видели только
его, и это давало гарпии с вампиршей лишние шансы.

А Мельин... в Мельин пришлось отправить подмогу во
главе с Ульвейном.

Вестей ни от Гелерры, ни от Эйвилль по-прежнему не
приходило.

Неужели он ошибся в вампирше?..

Нет, об этом и подумать невозможно.

Она сделает то, что от неё требуется. То, чего ждёт от
неё он, Хедин.





оставить комментарий
страница1/16
Дата04.03.2012
Размер6,47 Mb.
ТипКнига, Образовательные материалы
Добавить документ в свой блог или на сайт

страницы:   1   2   3   4   5   6   7   8   9   ...   16
Ваша оценка этого документа будет первой.
Ваша оценка:
Разместите кнопку на своём сайте или блоге:
rudocs.exdat.com

Загрузка...
База данных защищена авторским правом ©exdat 2000-2017
При копировании материала укажите ссылку
обратиться к администрации
Анализ
Справочники
Сценарии
Рефераты
Курсовые работы
Авторефераты
Программы
Методички
Документы
Понятия

опубликовать
Загрузка...
Документы

Рейтинг@Mail.ru
наверх